The Courageous Coward

Un film di William Worthington. Con Sessue Hayakawa, Tsuru Aoki, Toyo Fujita, George Hernandez, Francis McDonald Muto, durata 14' min. - USA 1919.
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Le giornate del cinema muto

Dalla sinossi di The Courageous Coward apparsa su Moving Picture World: Suki, un giovane studente di legge giapponese nato in America si afferma con successo nello sport americano e nella società americana. La sua girlfriend Rei, che viene dal Giappone, per compiacerlo, decide di trasformarsi in una moderna ragazza americana. Suki, che venera i costumi del proprio paese d'origine, disapprova il cambiamento di Rei e la sua assidua frequentazione di Tom Kirby, figlio di un ricco uomo politico locale, Big Bill Kirby. In seguito, Tom uccide uno degli inservienti della casa da gioco di suo padre. Suki, che nel frattempo è diventato procuratore distrettuale, deve affrontare l'imprevisto della confessione di Tom proprio mentre sta sostenendo il ruolo della pubblica accusa contro un innocente. Per salvaguardare la felicità di Rei, Suki decide di non rivelare la confessione di Tom, ma per impedire l'esecuzione di un innocente, è costretto ad abbandonare il processo. Così facendo, si guadagna la fama di codardo. Tom rende infine una confessione pubblica e il buon nome di Suki viene ristabilito.La Haworth, in quanto società di produzione indipendente, necessitava di un distributore affidabile che assicurasse la pronta consegna del prodotto agli esercenti, pertanto stipulò un accordo con la Robertson-Cole Distributing Corporation, un soggetto nuovo nel settore della distribuzione cinematografica. Inglese di nascita, Harry F. Robertson aveva fondato con l'americano Rufus Sidman Cole la Robertson-Cole come ditta di import-export nel 1918. All'inizio, il business del cinema era stata solo un'attività secondaria da affiancare a quella delle automobili e del tè. Nell'ottobre del 1919, la Robertson-Cole rinnovò interamente il proprio sistema distributivo dando maggiore impulso al settore della distribuzione cinematografica. La Robertson-Cole continuò a distribuire i film Haworth fino alla fine degli anni '20, quando la società di Hyakawa venne incorporata dalla Robertson-Cole, che nel frattempo aveva cominciato a produrre film in proprio. La rapida espansione delle attività produttive e distributive della Robertson-Cole cominciò a influire pesantemente sui film Haworth, e gradatamente Hayakawa iniziò a perdere il controllo diretto della sua società.A partire da The Courageous Coward, i film di Hayakawa e la sua immagine cinematografica cominciarono a ricalcare le formule collaudate con successo dalla Jesse L. Lasky Feature Play Company, riprendendo temi e caratterizzazioni ormai standardizzati quali l'insuperabilità delle differenze razziali e l'auto-sacrificio per le donne bianche. Anche sul piano visivo, gli star-vehicles di Hayakawa subirono gli effetti della standardizzazione Robertson-Cole, appiattendosi su banali stereotipi orientaleggianti del Giappone e dell'Asia.In una recensione apparsa su Wid's Daily si disapprovava His Birthright affermando che il film “sebbene realizzato con una certa cura per quanto riguarda la caratterizzazione dei personaggi e le atmosfere, è tuttavia appesantito da una pletora di dettagli inutili e da una esasperante lentezza di ritmo”. I “dettagli inutili e la esasperante lentezza di ritmo” furono probabilmente determinati dal tentativo troppo serio del film di “rendere giustizia all'autentico carattere nazionale del Giappone”. L'enfatizzazione dei tratti più autenticamente giapponesi non si rivelò particolarmente attraente per il pubblico americano mainstream. E nel gennaio del 1919, Wid's Daily mise in discussione la popolarità di Hayakawa facendo riferimento proprio alla sua nazionalità: “Immaginiamo che non sia facile trovare il materiale adatto per una star come Sessue Hayakawa. Troppi elementi si eliminano di necessità, per motivi sociali o razziali, che deve ritenersi fortunato quando riesce a trovare una storia qualitativamente valida e al contempo non suscettibile di provocare la benché minima offesa”. Nel 1919, Photoplay arrivò a dichiarare: “Da quando ha lasciato Lasky, il grande Sessue Hayakawa non ha più avuto molto successo”. La messa in discussione della sua popolarità rese apprensivo Hayakawa, che temeva di perdere il consenso del pubblico americano. Per questa ragione, decise di affidarsi completamente ai temi e alle caratterizzazioni che lo avevano reso popolare alla Lasky. Il compromesso di Hayakawa si rivelò subito pagante. Il Moving Picture World del 26 aprile 1919 annunciava: “[The Courageous Coward] ha incontrato un successo istantaneo”, “e anche la popolarità di Hayakawa è in forte ascesa”.È interessante notare, in un ruolo minore di The Courageous Coward, l'apparizione dell'attore giapponese Toyo Fujita, nella cui compagnia teatrale, intorno al 1913, Hayakawa aveva iniziato la sua carriera di attore nella Little Tokyo di Los Angeles. Dove si narra che Thomas H. Ince abbia visto Hayakawa recitare il ruolo del protagonista nel mistery The Typhoon, scritturandolo per la versione cinematografica della New York Motion Picture Company. - DAISUKE MIYAO

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